Der erste PC, der Millionen verkauft: Commodore VIC-20 wird 40

Commodore VIC-20 auf Blau

1981 veröffentlichte Commodore die VIC-20, ein kostengünstiger Heimcomputer für den Massenmarkt, der großartige Videospiele lieferte und einer Generation von Kindern das Programmieren beibrachte. Es verkaufte sich millionenfach und inspirierte eine Generation von Programmierern. Hier ist, was es besonders gemacht hat.

Der Wundercomputer der 1980er Jahre

Als die Preise für Computerkomponenten Ende der 1970er Jahre rapide sanken, war es unvermeidlich, dass einige Unternehmen einen beliebten, kostengünstigen und benutzerfreundlichen Computer für die breite Masse auf den Markt brachten. Es stellte sich heraus, dass diese Firma Commodore war – und der Computer hieß Commodore VIC-20.

Der VIC-20 hat seinen Namen von seiner VIC-Grafikchip („VIC“ steht für „Video Interface Chip“) und die Zahl „20“, weil es klang freundlich. Von Anfang an diente der VIC-20 einem wichtigen strategischen Zweck: Commodore beabsichtigte, Konkurrenz durch japanische Computerhersteller vermeiden mit einer kostengünstigen Massenmarktmaschine.

Der VIC-20 wurde von Grund auf für diese Anforderungen entwickelt und nutzte das relativ kostengünstige MOS 6502-CPU und enthielt nur 5 Kilobyte RAM (von denen nur etwa 3,8 KB in BASIC zur Verfügung gestellt wurden). Es enthielt auch ein bloßes 22-spaltiges Textdisplay, das seine Attraktivität als Produktivitätsmaschine dramatisch einschränkte. Aber sein VIC-Grafikchip spielte Farbvideospiele mit Grafiken, die wohl die übertrafen Atari 2600, die zu dieser Zeit die amtierende Videospielkonsole in den USA war.

Eine Mutter, ein Vater und ein Sohn versammelten sich um einen Commodore VIC-20.

Aufgrund seines Erbes als Maschine, die entwickelt wurde, um mit japanischen Herstellern zu konkurrieren, debütierte der VIC-20 ursprünglich in Japan als der VIC-1001 Ende 1980. Dieses Modell enthielt einige zusätzliche Funktionen wie Katakana-Charakter Unterstützung für den japanischen Markt, aber ansonsten war es fast identisch mit dem VIC-20, der im folgenden Jahr in den USA auf den Markt kommen sollte.

Als es im Mai oder Juni 1981 in den USA auf den Markt kam (Berichte über Konflikte, und einige Geräte waren Anfang 1981 in den Händen der Rezensenten), schlug der VIC-20 mit seinem erstaunlich niedrigen Preis von 299,95 US-Dollar (heute etwa 885 US-Dollar) Wellen. Konkurrierende Einstiegsmaschinen wie die Atari 400 und der TRS-80 Farbcomputer kostet 399 US-Dollar bzw. 499 US-Dollar. (Ungefähr zur gleichen Zeit ein 16K Apple II Plus verkauft für satte 1195 $, womit es in eine andere Liga eingeordnet wird.)

Für die amerikanische Marketingkampagne des VIC-20 engagierte Commodore Star Trek Schauspieler William Shatner erscheint in Print- und TV-Werbung und fragt: „Warum nur ein Videospiel kaufen?“ und die Maschine als „Wundercomputer der 1980er Jahre“ anpreisen.

Und ein Wunder war es: Der Commodore VIC-20 war der erster Computer, der eine Million Einheiten verkauft hat, die es im ersten Jahr auf dem Markt erreicht hat. Bis zum Ende seiner Laufzeit im Januar 1985 wurden insgesamt 2,5 Millionen Einheiten verkauft – damals phänomenale Verkaufszahlen.

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Wie war die Verwendung eines VIC-20?

Die meisten Leute mit einem VIC-20 schlossen den Computer für eine Anzeige an einen Heimfernseher an, und wenn sie irgendwelche Programme in der integrierten BASIC-Programmiersprache schrieben, speicherten sie sie mit dem Commodore 1530 Datasette-Laufwerk auf einer Kassette. Kommerzielle Software konnte von Plug-in-ROM-Kassetten ausgeführt werden (wie es bei Spielen oft der Fall war) oder von einer Kassette geladen werden. Einige fortgeschrittenere Besitzer haben dank der . auch Programme von BBSes heruntergeladen kostengünstiges VICmodem für den VIC-20 verfügbar.

Commodore erntete großes Lob (wie in diese Rezension des BYTE-Magazins) für die Qualität der Dokumentation des VIC-20, die Computeranfängern den Umgang mit der Maschine und das Schreiben von BASIC-Programmen beibrachte.

Commodore VIC-20 Fotos aus der VIC-20 Verkaufsverpackung.

Obwohl der VIC-20 angeblich in der Lage ist, Ihr Budget auszugleichen oder als Textverarbeitungsgerät zu dienen, eignete er sich auch hervorragend für Kinder, um Videospiele zu spielen. Der VIC-20 verfügte über einen einzigen Atari-kompatiblen Joystick-Port, der eine Welt voller Action-Titel wie Geleemonster (ein großer Pac-Man Klon), Dämonenangriff und Gridrunner, tiefe Rollenspiele wie Schwert von Fargoal, und selbst Textabenteuerspiele von Scott Adams (die angeblich einige der meistverkauften Spiele für die Plattform waren).

In einer erstaunlichen Kleinigkeit, die späte Satoru Iwata, ehemaliger CEO von Nintendo, programmierte sein erstes kommerzielles Spiel, Sternenkampf, für den VIC-1001 im April 1981. Programmierung dieser Galaxie Klon begann Iwatas lange Karriere in der Spieleentwicklung bei HAL-Labor, was später in den 2000er Jahren in seinem großen Erfolg als Chef von Nintendo gipfelte.

Das Vermächtnis des VIC-20

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Obwohl der VIC-20 ein kommerzieller Segen für Commodore wurde und einen neuen Standard für den unteren Markt der Heimcomputer setzte, war der größte Einfluss des VIC-20 wohl kulturell. Aufgrund seiner geringen Kosten wurde der VIC-20 zu einem beliebten Anfängercomputer, und eine Generation von Kindern auf der ganzen Welt wuchs auf, um auf ihren VIC-20-Computern in BASIC zu programmieren.
Einige dieser Kinder sind aufgewachsen, um die moderne Softwarewelt um uns herum zu gestalten. Einer von ihnen war der ehemalige id Software-Programmierer John Carmack, der Anfang der 1990er Jahre das PC-Gaming mit Titeln wie Wolfenstein 3D, Untergang, und Beben.

„Ich hatte TRS-80s bei Radio Shack und Apple IIs in der Schule verwendet, aber das VIC war das erste, was ich zu Hause wirklich anwenden konnte“, sagte Carmack How-To Geek.

Schon in jungen Jahren hat Carmack mit innovativen Programmiertechniken die Grenzen des VIC-20 erweitert. „Es war eine große Herausforderung, Dinge in 4K RAM zu integrieren, und ich habe Demos erstellt, die nach und nach mehrere Programme vom Bandlaufwerk geladen haben, um die Grenzen zu überschreiten“, sagt er. „Mein spiralgebundenes technisches Referenzhandbuch war bis zum Zerfall zerfetzt.“

Es ist wahrscheinlich, dass viele andere Leute, die jetzt in der Technik arbeiten, haben auch ihren start auf den VIC-20 in den frühen 1980er Jahren. In gewisser Weise ist es also die Welt des VIC-20 – wir leben nur darin.

In Bezug auf die Industrie hatte der VIC-20 Einfluss, indem er eine Vorlage für seinen Nachfolger, den äußerst beliebten Commodore 64 (C64), der im August 1982 veröffentlicht wurde, darstellte. Dieser Erfolg sollte sich auch als das Verderben des VIC-20 erweisen . Der C64 enthielt 64 KB RAM, bessere Grafik und besseren Sound als der VIC-20. Anfangs wurde der C64 für 595 US-Dollar verkauft, aber der Heimcomputer-Preiskriege von 1983 senkte die Kosten für alle Heimcomputer in den USA auf 50 bis 200 US-Dollar, was einer der Katalysatoren für die Absturz eines amerikanischen Videospiels. Zu diesem Zeitpunkt boten die noch niedrigeren Kosten des VIC-20 nicht viel gegenüber seinen billigen Konkurrenten, also zog Commodore 1985 den Stecker des VIC-20.

Dennoch überlebte Commodore und verkaufte rund 15 Millionen Einheiten des C64 und führte dann den Amiga bevor er Anfang der 1990er Jahre vollständig an IBM PC-kompatible PCs verlor. Aber das können wir dem VIC-20 nicht verdenken – er hatte einen erfolgreichen Lauf und hat sich in nur wenigen Jahren auf dem Markt einen Namen gemacht.

So testen Sie den VIC-20 noch heute

Wenn Sie heutzutage einen Vorgeschmack auf das VIC-20-Erlebnis auf Ihrem modernen Computer bekommen möchten, können Sie einen Emulator herunterladen wie VICE, oder versuchen Sie es sogar mit einem VIC-20 in dieser praktische JavaScript-Emulator die in Ihrem Browser läuft. Oder, wenn Sie abenteuerlustiger sind, können Sie versuchen, selbst eine originale Vintage-Maschine aufzuspüren. Wir empfehlen, wenn möglich nach einer überholten Maschine bei eBay zu suchen.

Wie auch immer Sie es schaffen, die erneute Verwendung eines VIC-20 ist eine großartige Möglichkeit, diese monumental wichtige Maschine zu ihrem 40-jährigen Jubiläum zu feiern. Alles Gute zum Geburtstag, VIC-20!

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